Book Review: Jihad and Death-The Global Appeal of the Islamic State by Olivier Roy

I first read this book in the summer of 2017. I was quite impressed with it then but I was busy with other things at the time and I never got around to writing up a review. Almost two years later, Olivier Roy‘s work holds up and I’d like to draw people’s attention to it.

At a slim 100 pages, Roy’s English work is very readable and is not too heavy on theory. Its slim profile should not be taken to mean it does not contain some good analysis and new ideas, for it most certainly does. Rather than covering the group in its worldwide dimensions, Roy’s work is a sociology of Francophone jihadis, based on some 100 individuals known to have carried out terrorism or to have traveled to engage in international jihad. Roy limits his dataset to jihadis from France and Belgium, and it is here in his wheelhouse that his work is at is best. When Roy strays from this base, the work goes down in quality.

If one thesis sums up Roy’s sociological argument, it is his exploration of “the Islamization of radicalism” instead of the “radicalization of Islam” (p.6). Put another way, as Roy does on p.8, violent radicalization is not the product of religious radicalization.  Inverting the description here fundamentally changes the place of Islam in his analysis. We’re not talking about or trying to understand a shift in religious belief, at least for these Francophone jihadis. Roy finds they have lived lives full of sin, drinking, gambling, and engaging in petty crime. Their embrace of Islam happens most often after a stint in prison or right before they act on their desire to be involved in jihad. Roy calls most of these jihadis “born-agains.”  Similarly, there is a relatively high percentage of converts, more so in France than in Belgium (p.20).

Roy finds “generational revolt” and “youth culture” to be keys in understanding why these young jihadis radicalize.  He finds that a core social group, either brothers or friends from school, or maybe from prison most often forms the center of those who radicalize together. There is, at least according to Roy, an over-representation of sets of siblings (brothers) among these jihadis, something not characteristic of other “radicalisms” alongside which Roy places these Francophone jihadis. When their age is taken into account, Roy ties this to his broader argument about “youth culture” being a key part of understanding this phenomenon of radicalization.

In the first two chapters, Roy is really running on all cylinders. His description of the European environments should be wrestled with by policymakers and fellow scholars alike. Among his notable claims and observations:

  • Terrorism is not a result of unsuccessful integration into society (p.34)
  • Radicalization precedes recruitment (p.38)
  • Britain and Denmark stand out from the others as there is a network of extremist mosques in those countries seemingly acting as hotbeds of radicalization (p.31)
  • Throughout Europe, “Maghrebans” (Tunisians, Algerians, Moroccans) are over-represented in jihadi ranks while Turks are underrepresented (p.21)
  • The first and third generations in the diaspora are underrepresented, while the second generation is over-represented (p.20).
  • Working class suburbs are over-represented because of the concentrations of second generation youth (p.33)
  • Almost no jihadis return to their parents’ countries of origin to wage jihad, a point Roy uses to argue their present is far more important to their radicalization than anger/ resentment over colonialism (p.46).
  • There are no documented cases where jihadis were politically active in Palestine solidarity or anti-Islamophobia campaigns before joining Daesh. (p.67) Indeed, Roy argues they are not protesting against Islamophobia because they also believe that Islam and the West are incompatible.

Readers can see where Roy’s argument is going, questioning much of our received wisdom about why jihadis do what they do. There is a political argument of sorts that Roy is at pains to rebut. It roughly goes that young men in the diaspora radicalize in response to repression, failed integration, and the crimes of colonialism committed against their countries of origin. Politically, one can agree that all those phenomena are horrible and need to be addressed with reparations and still accept Roy’s argument that Francophone jihadis are not pushed by these issues to radicalize. By this logic, as Roy points out, the parts of the world that have experienced some of the worst such violence (Gaza, Iraq, Afghanistan) would be at least proportionally if not over-represented among the ranks of European jihadis joining Daesh. This is not the case. Roy hammers this point home on p.67:

“Those who view radicalization, whether religious or political, as a consequence of colonialism or racism do not realize that the divide does not lie between “those of Muslim origin” and “ethnic French.” The  divergence is about opinions and not origins.”

Roy instead places the lion’s share of the blame with French laicite (secularism coming from the French revolution), as that which best explains the over-representation of Francophone jihadis in Daesh. Laicite “decultures” the religious sphere the most, without filling the void. An over-simplified jihadi fundamentalism can find space in this void, appealing to youth in search of a cause.  Roy skates on increasingly thin ice when he discusses the transition of Leftist figures to Islamism, strangely arguing that “the Islamo-Leftist synthesis produced Hezbollah” without developing the argument. The party’s origin is certainly an interesting  topic but it can hardly be captured in such an argument. Certainly, any attempt to address this question would have to address Hezbollah as a Shi’i party, as Shi’ism is arguably farm more compatible with Leftist ideas than Sunni Islam is. Yet Roy does not address the fact that he’s been writing exclusively about Sunni jihadis and throws in a point about a Shi’i political party.

In Chapter Four, Roy covers ISIS in the Levant and Iraq and appears farthest from his strengths to this reviewer. The section comes off quite average, largely echoing other writers as Roy has few if any insights to add here. At the end of the chapter, he returns to what he does much better, and his discussion of the place of imams in French society and French Muslim communities is once again nuanced and interesting.

To this reviewer, one noticeable missing piece is a development of the overwhelming masculinity of the jihadis in question. Roy covers it briefly, all too briefly, and then moves on (p.51). It should really be the third central piece alongside youth culture and generational revolt; instead, he subsumes it under a fascination with violence. Moreover, much of Roy’s work finds parallels with other “radicalisms” but he barely touches the question of parallels to the far right. Instead, most of his other examples of radicalism are leftists, which is interesting in its novelty but under-developed (to be generous). Instead, I argue there are very strong parallels between jihadis and neo-nazis, evidenced in prison radicalization and toxic masculinity being central facets of both. Roy mentions prison radicalization but says that another author has already covered it extensively. This is unfortunate, for it seems a strong facet of what he’s describing. Arguably Chapter Four should have fallen under this category of “things someone else has written about extensively that I won’t touch.”

The volume as a whole is easily engaged with by non-experts, a testament to Roy’s solid writing. Anyone convinced that Islam is the problem or even at the center of the problem should read Jihad and Death to imbibe Roy’s insights and important argument. With the rising wave of right populism and nationalist extremism targeting European Muslims in their communities, rebutting the oversimplified ideas that these people won’t integrate and they are fundamentally radical is of the utmost importance. If Roy is correct, the Islamization of radicalism stems from generational revolt and youth culture and is thus not “religious radicalization,” pointing to a political/social solution to address that which has placed them in such different milieux than their parents. As I argued above, toxic masculinity and prison radicalization are both part of this picture as well, and must be addressed in any CVE policy. In this vein, we need comparable studies of the different countries producing large jihadi populations to systematically think about how their reasons for radicalization do or do not parallel Francophone jihadis and what that means for Daesh’s overall composition.

If it were up to me, I would rename the book to better represent what the strengths of the work. Jihad and Death can stay, but it should be followed by A Sociology of Francophone Jihadis instead of The Global Appeal of the Islamic State as Roy does not cover Russia, Turkey, Indonesia, Egypt, etc etc. Even with the other issues critiqued here, the work is well-worth reading, especially for non-experts who want to know more than what the news is telling them.

Repenser la radicalisation en Occident: Négligeons-nous l’influence du genre ?

Daesh flag imageCet article est la traduction française d’un article initialement publié sur

En mars dernier, Londres a été touchée par un attentat terroriste qui a fait quatre morts et des douzaines de blessés. C’est l’un des attentats les plus meurtriers qui aient secoué la capitale britannique depuis 2005, où des explosions dans le métro ont causé plus de 50 morts et des centaines de blessés. Dès juin 2017, Londres était de nouveau la cible d’un attentat entraînant huit morts, après qu’une attaque avait tué 23 personnes à Manchester au mois de mai.

Khalid Masood, le terroriste qui a perpétré l’attentat de mars, a été tué par la police. Des informations sur l’homme et son passé ont été diffusées dans les jours suivant l’attaque. Khalid Masood avait 52 ans, on le sait culturiste, marié et père de trois enfants. Né Adrian Russell Elms (sa mère avait changé leur nom de famille pour Ajao lors de son remariage), il a changé de nom après sa conversion à l’islam alors qu’il était en prison. Il a été emprisonné de nombreuses fois, suite à plusieurs condamnations, dont aucune n’était liée au terrorisme. On retrouve chez Khalid Masood plusieurs tendances qui ont été identifiées chez les djihadistes: il a mené une vie de criminalité et s’est radicalisé en prison, mais il n’était en aucun cas pauvre.

En particulier, et je voudrais me concentrer sur ce point, il a des antécédents de violence domestique. C’est un sujet qui commence seulement à susciter l’attention dans les questions de radicalisation. Les antécédents de violence domestique de Khalid Masood indiquent que sa conception de la masculinité est un facteur important de sa radicalisation, un aspect qui est trop souvent négligé. Ce n’est pas la pauvreté qui explique la trajectoire de Khalid Masood, et c’est relativement tard qu’il a adopté son idéologie extrémiste. Nous ne disons pas que ces deux éléments ne jouent aucun rôle dans la radicalisation de certains individus, mais il est évident qu’ils n’expliquent pas comment Khalid Masood en est venu à se radicaliser et perpétrer cette attaque odieuse.

Pour penser la radicalisation en Occident et l’étudier, nous nous devons d’adopter une approche multidimensionnelle en nous concentrant sur les diverses formes de masculinité, et pas seulement sur l’idéologie ou les conditions de vie. Bien que certaines personnes semblent en effet se radicaliser sur internet via la propagande qui y sévit, ce n’est certainement pas vrai pour toutes. Nous devons incontestablement étudier l’usage du numérique par les auteurs d’attentats, mais nous devons aussi éviter d’accorder trop de poids à cette explication, ce qui reviendrait à une forme de déterminisme technologique.

Notez bien que je limite ma réflexion à la radicalisation en Occident car les trajectoires de Musulmans ayant grandi dans un pays musulman avant de rejoindre un groupe comme Daech ou de perpétrer un attentat suicide diffèrent beaucoup de celles de Musulmans occidentaux.

Ma proposition s’inspire de travaux sociologiques sur les hommes dans des groupes extrémistes néo-nazis. Le chercheur Michael Kimmel a beaucoup publié sur le sujet. Parlant de l’humiliation, il écrit notamment:

« L’un des observateurs de la violence les plus éclairés que j’aie lus, James Gilligan, a écrit un livre intitulé Violence. Il soutient que la honte et l’humiliation sont à la base de toute violence: “Puisque je me sens petit, je vais te faire te sentir encore plus petit”. Dans mes interviews avec des extrémistes, qu’ils soient actifs ou anciens, j’ai trouvé à maintes reprises qu’il avaient éprouvé ce sentiment d’humiliation et de honte ».

Toute discussion sur l’humiliation se doit d’être positionnée culturellement. On peut la différencier de l’embarras (gêne) en ce que l’humiliation comporte une dimension liée au pouvoir: l’un des protagonistes a subi un pouvoir qui l’a poussé hors de son rôle, ou encore les actions pour lesquelles il est jugé ont tellement affecté sa position sociale qu’il ressent une perte de statut importante, et durable. De même que les origines de l’humiliation varient en fonction de la culture, elles changent en fonction du genre. Se concentrer sur le genre, ici la masculinité, nous permet d’aller au-delà du débat facile et binaire selon lequel soit les djihadistes suivent une idéologie extrémiste, comme le Wahhabisme, soit ils se sentent marginalisés d’un point de vue économique.

Une fausse dichotomie

Les données empiriques nous forcent à regarder au-delà de la pauvreté et des conditions matérielles lorsque l’on étudie la radicalisation. Il y a un peu plus d’un an, Thomas Piketty, un économiste réputé, a expliqué la radicalisation au Moyen Orient par les inégalités de revenus extrêmes inhérentes aux pétromonarchies. La description que fait Piketty des réalités économiques dans les pays du Golfe est certainement correcte, cependant la façon dont elles impactent les autres pays de la région n’a pas été clairement développée. De plus, de nombreux djihadistes provenant de différents pays sont issus des classes moyennes ou moyennes supérieures, comme Masood. S’ils souffrent de marginalisation, celle-ci n’est pas d’origine économique.

Imaginer que l’idéologie extrémiste est le seul facteur poussant des individus à se radicaliser, et pour certains, à rejoindre Daech, laisse de nombreuses questions sans réponse. Ainsi, pourquoi une écrasante majorité de musulmans ne rejoint-elle pas Daech ou ne se radicalise-t-elle pas? Aucune religion n’est homogène dans l’interprétation qu’en font ses membres. L’islam n’est pas exceptionnel à cet égard. Il y a clairement d’autres facteurs en jeu, et une explication purement économique, pas plus qu’une explication idéologique, ne saurait expliquer la radicalisation.

Dans un article récemment publié dans The Guardian, l’éminent chercheur Olivier Roy soutient l’idée selon laquelle les facteurs économiques n’expliquent pas la radicalisation. À partir de données collectées sur les djihadistes français, Olivier Roy montre que ce n’est pas la piété religieuse qui mène ces personnes à perpétrer des attentats. Au contraire, la plupart d’entre elles ont des antécédents de violence et ne se sont converties à l’Islam qu’à l’âge adulte. Résumant son propos, il soutient que “le terrorisme ne provient pas de la radicalisation de l’Islam, mais de l’islamisation du radicalisme”. Il souligne des aspects intéressants et peu explorés de la manière dont les cellules se forment, souvent parmi les frères et les connaissances nouées notamment à l’école ou en prison. Il note également que ces hommes sont intégrés linguistiquement, parlant la langue du pays dans lequel ils vivent, indiquant qu’ils sont souvent de seconde génération. Malgré l’utilisation systématique du pronom « he » dans l’article pour désigner des djihadistes et la mention fréquente de “brothers”, l’analyse d’Olivier Roy ne porte pas explicitement sur les questions liées au genre. Tout ceci me conduit à une série de questionnements sur la masculinité toxique et sa relation à la radicalisation.

La masculinité toxique

La masculinité toxique peut être un élément clé dans la radicalisation de ceux qui décident de mener des attaques terroristes au nom de l’Islam.

La “masculinité toxique” désigne une certaine idée de ce que c’est qu’être un homme, incluant la domination, et l’idée que les hommes sont supérieurs aux femmes et doivent s’imposer en tant que tels. Ces hommes pensent que se montrer vulnérable, passif, ou accepter que des femmes soient aux commandes sont des signes de faiblesse. Cette conception de la masculinité se manifeste souvent, mais pas exclusivement, par des efforts intenses pour augmenter sa force, se battre avec d’autres hommes, et parfois par de la violence domestique.

Dans un article du Guardian, Hardley Freedman a adopté un angle d’étude plus restreint que le mien : il se concentre sur les terroristes “isolés”, n’ayant pas été recrutés par Daech. Le lien, cependant, demeure évident. Hadley Freeman démontre qu’un grand nombre de ces agresseurs sont des hommes ayant des antécédents de violence domestique à l’encontre de leur conjoint ou conjointe, tandis que d’autres ont violé et harcelé des femmes. Hadley Freeman souligne également qu’en Irak et en Syrie, Daech réduit au rôle d’esclaves sexuelles des femmes, notamment yézidies : une pratique qui n’a aucun fondement dans l’Islam. Ceci nous pousse à considérer que l’Islam pourrait n’être qu’une justification offerte après coup par les Djihadistes eux-mêmes, alors que la raison sous-jacente est liée à leur masculinité toxique et leurs conceptions patriarcales des relations, qu’ils sont systématiquement prêts à défendre par la violence.

Un article du New York Times de juin 2016 rapporte que 16% des tueurs de masse avaient des antécédents de violence conjugale, et que leurs conjoints étaient parmi les victimes dans 57% des cas. Omar Mateen, qui a attaqué la boîte de nuit Pulse à Orlando, et Cedric Anderson, qui a perpétré la fusillade dans une école à San Bernardino en Californie, correspondent tous deux à ce profil d’auteur de violence domestique à répétition. Il ne faut certes pas extrapoler l’idée que se livrer à de la violence domestique mène à se radicaliser et à accomplir des actes extrémistes violents. Néanmoins, on peut voir un lien entre masculinité extrême et djihadisme dans l’usage que fait Daech du viol dans la guerre ainsi que comme moyen de recrutement. Nous savons que le viol est malheureusement une arme de guerre. La différence est qu’ici, il est utilisé pour attirer des combattants de Daech, au lieu d’être nié et caché. Daech double ainsi la mise en termes de masculinité toxique.

Les Musulmans en Occident subissent de nombreuses humiliations : la discrimination par la police, les préjugés de la part d’autres citoyens, ou encore le chômage. Cela revient à une forme de racialisation. Les Musulmans, bien que n’étant pas un groupe ethnique, sont néanmoins perçus comme inférieurs, barbares, violents, nécessitant d’être contrôlés et incapables d’accorder à la femme des droits égaux à ceux des hommes. Les guerres et conflits persistants, tels que l’invasion de l’Irak par les États-Unis ou l’occupation de la Palestine par Israël, ont suscité la colère des communautés musulmanes en Occident. Chaque nouvelle attaque dans laquelle des vies musulmanes sont perdues, dans l’impunité, ravive la colère, à juste titre. Ce sentiment est exacerbé par la perception selon laquelle les médias et les politiciens occidentaux manifestent peu d’égard, si ce n’est aucun, pour les pertes de vies humaines.

Olivier Roy souligne que cet argument est l’un des plus utilisés par les djihadistes pour justifier leurs actions. Ainsi, on ne peut pas généraliser l’idée selon laquelle l’Islam est patriarcal et les hommes qui se radicalisent partagent cette vision patriarcale du monde, ce qui placerait par conséquent l’islam à la base de la radicalisation. Ce modèle ne permet pas d’expliquer pourquoi tant d’hommes musulmans ne se radicalisent pas.

Le genre, encore une fois, nous permet de porter un regard critique sur les facteurs économiques et leur rôle dans la radicalisation. Un grand nombre d’études montre une discrimination à l’embauche envers les musulmans, quel que soit leur genre. Des statistiques provenant de différents pays d’où sont originaires de nombreux djihadistes combattant en Syrie (dont la France, la Belgique, la Suède et l’Allemagne) montrent des niveaux élevés de discrimination sociale et à l’embauche contre les personnes perçues comme étant musulmanes ou originaires d’Afrique du Nord. Les femmes musulmanes sont sans aucun doute les victimes de discrimination en Europe de l’Ouest et aux États-Unis, et pourtant elles sont très peu à réagir par un extrémisme violent, une fraction infime du nombre d’hommes.

Néanmoins, nous devons veiller à ne pas parler de masculinité comme s’il n’en existait qu’une forme. Il faut y penser dans un contexte multidimensionnel, en combinaison avec de multiples autres facteurs. Dans la mesure où il n’y a pas une “masculinité’ ou un ensemble de normes expliquant comment être un homme auquel tous les hommes musulmans adhèrent, quel que soit leur âge ou nationalité, il y a nécessairement une pluralité de masculinités. Je n’essaierai pas ici de les classer, ou d’étiqueter certaines “dociles” et d’autres “violentes”. Un tel classement serait au mieux hautement spéculatif.

Le genre nous permet de repenser ce que nous savons sur la radicalisation en prison, un phénomène dont les liens avec Daech sont cruellement sous-estimés. J’ai insisté sur ce point dans une interview que j’ai donnée récemment, car je vois dans la radicalisation en prison un contre-argument à l’idée simpliste selon laquelle l’islam et les tendances violentes aboutissent au djihadisme. Un grand nombre de djihadistes sont de nouveaux musulmans, convertis en prison, ce qui montre que des enjeux non-idéologiques ne sont pas pris en compte, ou considérés à tort comme étant fondamentalement idéologiques. Le genre nous permet d’étudier la question plus en profondeur, en se penchant sur la dynamique des échanges en prison, où les hommes peuvent devenir violemment compétitifs et former des gangs. Cela nous ramène également aux similarités avec la citation de Michael Kimmel, mentionnée plus haut, sur les groupes suprématistes blancs, une autre idéologie qui est souvent le résultat d’une radicalisation en prison.

La distribution des genres est fortement asymétrique en ce qui concerne la violence djihadiste, et cela ne peut être ignoré. De plus, il existe des similarités remarquables entre des groupes extrémistes ayant des profils idéologiques très différents, ce qui suggère que d’autres facteurs motivent leur radicalisation et leur violence. Je prends suffisamment au sérieux la variabilité entre les cultures pour soutenir qu’on ne trouvera jamais une explication scientifique viable de la radicalisation qui serait toujours vraie dans un contexte culturel, sans parler d’une explication commune à plusieurs cultures. Nous devons nous éloigner d’un débat confiné aux facteurs matériels et idéologiques de la radicalisation. Une approche multidimensionnelle qui se concentre sur la masculinité nous permet de repenser plus spécifiquement à la fois les facteurs idéologiques et économiques de la radicalisation, sans purement les rejeter.


Je voudrais remercier Bozena Welborne, Sean Widlake et Mediha Sorma pour leurs commentaires et critiques des brouillons de cet article. Je voudrais également remercier Lucie Colineau, Auréanne Colineau, et Hélène Keller Colineau pour la traduction en français.